X

De mentale vermogens van varkens

Intelligentie

Varkens zijn één van de slimste dieren in het dierenrijk (na mensapen en walvisachtigen). Ze zijn waarschijnlijk intelligenter dan honden.41 Enkele voorbeelden van hun intelligentie, aangetoond in wetenschappelijk onderzoek42:

De intelligentie van varkens wordt ook aangetoond in het verhaal van het varken Lulu. Wanneer haar verzorgster JoAnn Altsmann een hartaanval kreeg, wrong Lulu zich door de deur naar buiten, ging in het midden van de weg staan totdat er hulp kwam, waarna ze terug naar binnen rende. Dankzij deze daad kon mevrouw Altsmann tijdig hulp krijgen.43 Er zijn nog vele andere gevallen bekend waarin een varken een mens of een ander varken hielp.

james

Emotie

Varkens hebben rijke emoties en kunnen hun emoties goed uiten44. Uit onderzoek blijkt dat zowel varkensboeren, dierenartsen als dierenrechtenactivisten goed zijn in het herkennen van gevoelens bij varkens: we hebben allemaal een sterke overeenkomst in onze oordelen over wat een varken voelt.45 Varkens zijn erg sociale dieren. Daardoor kunnen ze niet alleen pijn, angst en stress voelen, maar hebben ze ook complexere, sociale emoties. Vaak zingt (neuriet) de zeug zachtjes voor haar biggetjes tijdens het zogen. Biggetjes die vroegtijdig gescheiden worden van hun moeder, zijn sterker vatbaar voor agressie, stress, een slechter geheugen en roekeloos of abnormaal gedrag. Ook voor de zeug is het vroegtijdig spenen zeer stresserend.

Varkens kunnen hun gevoelens en behoeften communiceren aan andere varkens. Daarbij is hun lichaamstaal belangrijk. Net zoals bij honden geeft de staart aan hoe varkens zich voelen. Als varkens bang zijn, leggen ze hun staart tussen hun benen. Maar ook tegenover onderzoekers kunnen ze leren hun gevoelens en behoeften te communiceren. Zo weten ze op de juiste hendel te drukken om hun gevoelens van bv. angst uit te drukken. Daarbij moeten ze niet enkel in staat zijn hun eigen gevoelens bewust te onderscheiden, maar moeten ze ook hun gevoelens achteraf kunnen onthouden.

Motivatie

Varkens hebben van nature een sterke motivatie en doorzettingsvermogen. Ze zijn erg nieuwsgierig en hebben veel behoefte om te spelen. Biggetjes in het wild beginnen al vanaf de vierde dag te spelen. Ze kunnen zich de hele dag vermaken en de onderlinge vriendschapsbanden die zo ontstaan zijn zeer hecht en blijven vaak hun hele leven bestaan. Varkens zoeken dan elkaars aanwezigheid op en slapen samen. Uit wetenschappelijk onderzoek blijkt dat varkens minder snel frustratie voelen als ze bij andere bekende varkens zijn.

In de vleesindustrie verloopt die sociale ontwikkeling niet goed. Bij vreemde varkens worden ze vaak agressief en als ze alleen zijn of weggenomen worden van hun moeder worden ze vaak depressief. Ook door de verveling in de stallen kunnen varkens lusteloos en depressief worden. Dan verliezen ze hun nieuwsgierigheid en worden ze pessimistisch. Krijgen ze een verrassing, dan zijn depressieve varkens minder geïnteresseerd. Ze verwachten dan niet snel een beloning te krijgen.46

Varkens zijn ook erg gesteld op hun hygiëne. Ze willen zich graag wassen in een modderbad. Die modder beschermt tegen parasieten, hitte en felle zon. Varkens die in vrijheid leven zijn al na een week zindelijk en zoeken een aparte plek om hun behoeften te doen. Zelfs als ze ’s nachts hun behoeften moeten doen, staan ze voorzichtig op en gaan ver van hun nest hun behoeften doen. In de vleesindustrie daarentegen krijgen ze stress door de vuile omgeving. Ze worden ziek van de uitwerpselen waar ze constant mee in contact komen.